揮別IT,揮別那條界線

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今早,讀罷Isaiah Thomas的一篇長文,想了很多。

https://www.theplayerstribune.com/isaiah-thomas-trade-celtics-cavaliers/

由IT被作為籌碼,送到騎士換來Kyrie,球迷反應不一而足。有些為IT不值,認為他為球會賣命,最後卻成為籌碼,完全顯出Danny Ainge的冷酷無情。也有的剛好相反,認為塞爾特人此舉高明,因為IT有傷未好,加上即將30,也要求一紙頂薪合約,以他的高度一直都是防守漏洞,現在能換來更高更年輕的Kyrie,當然是good deal。

縱有反目成仇,可是上一代的班主、管理層和球員,總有更深厚的感情。老米拿Larry Miller與Karl Malone情同父子,Jerry Buss愛惜球員,Mark Cuban與Dirk Nowitzki是莫逆之交,Peter Holt和Gregg Popovich和Tim Duncan,根本就是一家人。可是這已是上一代的故事。

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今日的NBA已成了一張「大餅」,在直播權水漲船高下,每支球隊的收益也如火箭上升。簡單去看,侯斯頓火箭隊剛賣盤,班主阿歷山大在1993年購入時花了8,500萬美元,而周三賣出的價錢,是整整22億!而火箭還不是NBA估值最高球隊,據福布斯估計只排第8,可想而知,今日的NBA是一盤多大的生意。

所以每次的勞資談判,班主和球員代表都爭持不下,加上經紀從中推波助瀾,今日的轉會交易,已再難如八九十年代般衡量。球員有更多資訊,更大權力,甚至反客為主;而班主和管理層也不再如從前般講感情,更多是從投資角度去看球會的操作。

每個人心目中的天秤都不同,講忠誠,講尊重,還得看你的上司是Danny Ainge、Pat Riley,還是Gregg Popovich。有些球隊就算交易,還是會為球員打算,盡力送他們到心儀的球隊;也有的見球隊薪資上限卡死,乾脆就叫球員跳出合約;可是更多的是一通電話,一個訊息,就懶理曾為球會付出青春的球員;這在現代運動,這些例子屢見不鮮。

在把運動員當成貨品之前,我認為當中最大的分別,是運動員的壽命極之有限;他們不是一台機器,不能年復年日復日地維持高水準,一個25歲的球星,35歲可能表現大為不同。從前球會更有耐性,明白球員付出了青春和最好表現,換來年齡漸長和一身傷患;球會把老將當成必需品,把經驗當作傳承,建立不同的文化,一代一代流傳;可是今日在球會角度來看,付出的薪水就是購買其表現,當其表現不值身價,那一是減薪,一是裁走或作交易。看Dwyane Wade的下場,就明白這些理智的管理層手法。

當然,NBA有嚴格的薪金上限,每年的選秀都提供新血,不汰舊換新,球隊就會原地踏步。結果這個風潮下,球隊不斷組成星級陣容,不合心水再換,以新一季為例,究竟木狼是甚麼?究竟塞爾特人是甚麼?看上去,會否有四不像的感覺?還是球迷覺得很興奮?我真的不知道。

這是雙向的操作,球星要在有限的球員生涯中,既追求薪金,也追求指環,從前有種不言而喻的默契,在年輕的歲月先努力爭取,待表現開始下滑後再轉到強隊;今日這一套已過時,LBJ和KD都成功用自己的方法贏得冠軍,也掌握了自己的命運。

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看住IT的申訴,我內心滿是悲哀。那是被出賣的怨恨,那是被遺棄的殘忍。對的,理智的球迷會大大聲說,要贏冠軍,IT是不行的,Kyrie才是冠軍拼圖。我記得木狼的Ricky Rubio,這位金童由備受期望,到最後被換到爵士,其出色防守和組織能力一直被低估,在去季連遠射也一直有進步,可是更多人主觀地認為要贏冠軍,R.Rubio是不行的,完全漠視了他的努力。就如只得5呎9的IT,很多球迷第一句就是說,他不可能帶領球隊贏得冠軍,他不值得頂薪,今次交換,絕對明智。一如當年Avery Johnson,就曾被睇死永遠不可能成為冠軍隊的一員,結果又如何?更重要是,IT去季帶傷上陣的價值如何衡量?忍受喪妹之痛仍落場如何衡量?要是當日寧願養傷,要是IT沒有堅持上陣,今日很可能就健健康康,那會否被人認為換得好?

 

“Maybe they’ll look around the league, look at a case like mine, and remember that loyalty — it’s just a word. And it’s a powerful word if you want it to be. But man … when it comes to business, it ain’t nothing to count on.”

IT最痛心的不止是被出賣,而是來到波士頓這座城市,大家一起為打倒騎士而努力,最後卻被踢到克利夫蘭,那無異是用實際行動表明,IT才是塞爾特人未能擊倒騎士的最大絆腳石。當管理層高舉忠誠要球員賣命,然後轉頭就用商業理由將其送走,才最令人心寒。

那些燒波衫的,是腦殘;那些上季還為IT鼓掌,然後一次都沒有看過Kyrie在綠軍表現,就認定後者的作用必然比IT更大的球迷,其實也一樣腦殘。今日的聯盟,面目模糊,很多球隊有一堆星,可是沒有隊魂,大家都是打份工的心態去比賽,錢,大家都有更多,可是有幾多人可以講,今日的籃球比起九十年代更加好看?

運動扣人心弦,不止因為球員們的高超技藝,而是為球迷帶來一個更美好的世界:兄弟團結的友情、將帥交心的忠誠、敵我交手時的惺惺相惜、遇上失敗時的堅持和永不放棄,這一切都是球迷支持球隊,買飛入場,留守電視旁邊的原因。在現實世界和運動世界,本來有條微妙的界線,今日卻已煙滅。一步登天最重要,忠誠道義大家都不講,球迷也隨住主旋律起舞,然後人云亦云一番,落井下石時從沒想過箇中因果。It’s all about business,改變了整個生態,也令世界不止沒趣,而是冷酷也殘忍。

狹路相逢,勇者勝!

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就算勒邦占士(LeBron James)最後攻入50分也好,今次勝利,毫無疑問是屬於K艾榮(Kyrie Irving)。那一記上籃踩腳面拗柴,正常的球員都會先出場治理,才決定是否再上陣;可是那一刻Uncle Drew沒有半點猶豫,一如我們打波時避免腳腫的方法,把鞋帶綁得更加緊,然後再次上陣。連同這記上籃,接連取得10分,將綠軍的氣勢完全打斷,讓球迷由擔憂變成歡喜若狂。最後贏112:99,絕非比分上看得輕鬆,而是好不容易才抵擋住綠軍的拼死進襲,也是今季季後賽最好看的一戰。

球賽需要英雄,今仗看到Kyrie之後瘋狂般的表現,令我想起幾個回憶。第一,當然是賽後不少朋友提到的《男兒當入樽》,就是湘北中鋒赤木剛憲對海南時踩腳拗柴,之後要到更衣室治理,當助理彩子見到其足踝腫如豬蹄,厲聲禁止他再比賽,因為可能有骨折,幾乎連行也不能。可是之後赤木的一句,令所有籃球人動容:「即使骨斷了也不要緊,不能再走路也不要緊……」可惜未竟全功,漫畫中的湘北,最後也不敵海南。

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第二可能冷門一點,是1988年的總決賽第六戰。當時Isiah Thomas在一次快攻時踩上Michael Cooper腳面,痛得即時倒地,滿面冷汗,不發一言,當隊醫扶他回後備席,沒有人相信他可以再次上陣,可是I.Thomas只是坐了不夠一分鐘,就再次上陣,最後幾乎是一隻腳比賽,卻能攻入41分及8次助攻,可惜最後一擊不中,令湖人以103:102勝出。去到最後一場,I.Thomas再次忍痛上陣,終成功領軍登頂。我沒有看這場比賽的直播,只是後來從雜誌重溫,直到差不多十年後,才買活塞封王精華錄影帶,看到這個被選為總決賽史上第七位的經典演出。

比賽時大量的腎上腺素,會令人不知痛楚;我也試過在比賽中拗柴或甩骹,結果都是繼續比賽,可是後果可大可小。記得拗柴之後堅持打到完場,回家除鞋後發現腳踝腫了近倍,看了多次醫生,差不多兩個月才完全痊癒,可是直到十多年後,那舊患仍是隱隱作痛。要是如Kawhi般同一患處拗完再拗,復元的時間一定會更長。所以不少教練會視乎情況,阻止球員上陣,因為球員當時不知痛,但後果可以很嚴重;為了球員生命着想,的確不應強撐下去。



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Kyrie絕對是當今突破力最強的控衛,其左右手上籃同樣純熟,而且協調一流,很多時單手高舉籃球,待防守者作出反應後才向相反方向上籃,今日有球「朗度式」的扮後手傳球上籃,一氣呵成,之後在空中換成左手上籃,也絲毫不見停滯。在第三節最後的1分47秒,全場觀眾都屏息靜氣,看住Kyrie繼續單打,面前不管是Avery Bradley或Terry Rozier,都只是如紙板般被其扭過,最後那球三分,將比分拉開至87:80,已是完成任務。最後一節,Kyrie只入3分,但LBJ適時接力取得15分,幾乎已等於綠軍全隊(19分),騎士Big 3 今仗誇張地共取得93分,只比綠軍全隊少6分,缺少主力IT,能夠作客取得一勝,今仗又來到最後才被拉開,實在無話可說。當然了,在LBJ及Kevin Love都受犯規困擾下,綠軍仍然堅持遠射,沒有把握機會打入內線,也是敗因;很多人說沒有IT的綠軍會更好,但在進攻上面,他的作用仍然無可代替。

由於身高上的不足,就算IT進攻有多利害,防守時都肯定成為弱點,所以在他傷出之後,眾志成城如勇士式的防守,反而讓騎士喘不過氣來,甚至連LBJ也心浮氣躁,進攻犯規,上半場就四犯是其生涯首次,十年難得一見。可是綠軍的防守始終不及勇士,一來整體的速度及防守能力不及,內線也少了如Draymond Green的「大鎖」,沒有人被對手突破第一點後補位,所以騎士才能放心地讓Kyrie不斷地玩單打遊戲。可是就算換成勇士,也一樣需要Kyrie的突破,如此才能打亂勇士的防守部署,當成功吸引包夾,外線才有空起手。



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今仗兩軍的表現,以及最終結果,與上季總決賽第五戰很相似;該仗Draymond Green被罰停賽,背城借一的騎士有Kyrie及LBJ同時攻入41分,作客取勝。該仗Kyrie也是如無所不能地盡情進攻,結果以逾7成命中率取下之前的季後賽生涯新高;當然了,無論是勇士或騎士的fans ,都肯定不會忘記Uncle Drew在終極第七戰最後那球價值連城的超大號三分波!每個球員的個性都不同,在當今聯盟,更多是被犯規和受傷時就插水假摔「無限放大」,換取球證上當以令對手食T,甚至成為故意犯規。如Kyrie今仗的真男人表現,實在買少見少;那一刻必定很痛,可是見到他用力綁緊鞋帶,完全表現了視死如歸的決心。或者有人認為這會影響他日後的表現,或者愚不可及,可是在那一刻,我看到是男人的倔強,是把勝負一肩挑起的決心和傲氣。二十年後,如今日翻風落雨的天氣,我的足踝仍然作痛,可是回想當天決定,沒有後悔,也算是是年少氣盛的印記吧。若那刻就計算太多,那就是另一回事了。

Play every game as if it is your last!大丈夫該當如此!

巧合地,Kyrie今仗穿的球員版Kyrie 3上面正正是寫住For The Fearless Only,今次的表現,實在是最出色的宣傳。沒有球隊比騎士更加清楚「放虎歸山」的恐怖,所以今仗其實是非勝不可,否則2:2去作客綠軍,輸到2:3也半點不奇怪。

狹路相逢,勇者勝。沒有Kyrie如同張飛喝斷長坡橋的勇猛,騎士未必能Defend the Land;看他賽後仍然一柺一柺,只希望可及時復元,不要成為今次季後賽那冗長傷兵名單中的最新一員。

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塞爾特人,咁先係波 !

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近來睇NBA有點氣餒,加上昨晚看英超西甲煞科,工作完畢也已經凌晨四時多,本想放棄今日之戰,可是不用校鬧鐘,來到開波時間就自然會醒。當不夠精神去睇一面倒的比賽,的確火滾,因為上半場的塞爾特人看來仍未意識到自己已在牆邊,無路可退;上半場騎士入了足足14球三分波,單是Kevin Love一個人就佔了一半,亦非難度太高的起手,因為綠軍的防守力度完全不夠。半場的比數是66:50,不足以全面反映差距,騎士已有點玩敵,並沒有像上兩仗般,踩行油去到盡。

半場時當然先吃早餐,也氣憤地寫下「當kevin Love 準到咁,3:0只是時間問題。半場騎士66:50。」滿以為騎士會輕鬆在主場贏到3:0,追平湖人和勇士一樣,豈料形勢逆轉。逆轉的不是綠軍找回手感,在第三節射入6球三分波,命中率達到54.5%(騎士此節三分射6中0),當打完頭三節,綠軍追到82:87,我和一班朋友在whatsapp group都興奮萬分!事實上,這是今季東西岸決賽第一次碰上如此接近的第四節比賽。

朋友賽後與我分享了Kenny Smith賽前一條分析如何防守LBJ的影片,入面提出了幾個要點:第一,LBJ是個控衛,不是前鋒;第二,他擁有極出色的視野,若防守者隨便包夾,那LBJ就肯定會將球傳到兩邊底角的三分射手;而最重要一點,是每次LBJ退後,防守者如不跟上前,就會讓他有起動空間,既可射三分,又可鏟上籃,在當今聯盟幾乎沒有人能單對單防守下,多數是目送他上籃兼取得and 1,以LBJ坦克般的體格,根本拉也拉不住。

這個方法的確是道出了騎士的問題,就是太過倚賴LBJ,但這無可厚非,有那支擁有LBJ的球隊不會如此?綠軍今仗的防守能夠剋制對手,與戰術有關係,跟人緊貼得多,但最主要還是終於拿出了鬥志。上半場放軟手腳,下半場忽然間就如狼似虎,不是Avery Bradley那種乾淨的防守,而是Jonas Jerebko上來打爛仔交。上仗賽後我和朋友談起今季的東西岸決賽,當然搖頭歎息,覺得有時你就算不夠打,也總不能任由對方上籃,或輕鬆在籃下得分。之前綠軍大敗,騎士開始輕佻,JR Smith乾脆做出「掃地」姿勢,佛都有火。想不到是這股火遲來了半場,有兩球騎士的Tristan Thompson搶到進攻籃板,想在籃下得分,竟然見到Al Hotford也飛身上去犯規。至於J.Jerebko更是變身「爛仗王」,單擋起槓,籃下推撞,將K.Love摔在地上,還惡狠狠地想上前鬧返轉頭,一時之間,馴如綿羊的綠軍變身惡狼,讓騎士大吃一驚。這才是我上次說的「拿出男人的尊嚴」,輸人不輸陣,絕不可以躺在地上任你輾過。

針對綠軍的防守,騎士今仗已刻意讓Kyrie Irving控球,策動進攻,以另一套去應付,用擋拆或簡單的突破上籃;看K.Irving的左右手二段上籃,無比漂亮,但最重要的LBJ在第四節居然一分未得。看他有試過站在零度位等波,也試過直接在低位單打,可是綠軍已沒有前兩戰的懼色,Jae Crowder的身軀如變大了一倍,Kelly Olynyk被爆開也至少盡量擋在LBJ前面,面對高牆,唯一做法是毫不退縮,眾志成城。NBA球員不是雞蛋,技術或有高低,但拿出鬥志後,一樣有得打。

季後賽至今11戰,LBJ平均上陣時間高達41.7分鐘,如上一仗狂勝近50分,也打了33分鐘,其實本可再早一點讓LBJ休息。我不敢肯定是否疲累令「大帝」走樣,但無論是追波封阻,或早飛身上籃,整體的表現都遠遜前兩仗。順利的時候不會覺倦,但落後時就不同說法了。所以你見到最後階段,騎士另外兩個巨頭發力狂追,補籃得上,上籃取分,而LBJ卻未能做到甚麼,不止第四節掛零,其實是最後16分鐘都未能取得一分;所以無論你問我幾多次,我仍然認為勇士比騎士優勝,因為在整體的部署和用人上,勇士都更為完整,更加可怕;當然也與陣容有關,勇士經過一季培養,此刻是更恐怖了。

進攻上撞到鐵板,防守時也一樣。綠軍沒有了IT,理所當然由不同球員分擔進攻重任,6位球員雙位得分,當中射入絕殺三分的Avery Bradley 20分,Marcus Smart驚人的27分,全隊只射入18球三分,反而騎士下半場只入4球,最後竟然比綠軍還少兩球。當IT在陣,騎士當然會盡情包夾,加上身型不夠,很多時都見到IT就算擺脫第一重防守,上籃時也難以得分;可是今日的騎士仍然不時包夾,反而不斷走甩對手,而且面對綠軍單擋時的判斷也差,沒有積極走出,令綠軍的三分炮火連綿不斷。最神奇是Tyronn Lue賽後被記者問到,為何被綠軍在沒有IT下仍能完全瓦解防守,他簡單一句I dot’t know就算數。究竟是扮蠢還是真的被綠軍嚇親,不得而知。

我很討厭陰謀論,因為只要一用這個想法,既侮辱了運動員,比賽也變成垃圾。運動迷人,本就因為勝負難測,就算這場波已被指近20年季後賽最大冷門,也不可用假波來解釋;但騎士作為衛冕之師,下半場的表現實在是太過份,難怪引來揣測,或者因為之前太輕視對手,被奮起反抗來不及反應吧。

綠軍今季的口號是It’s not Luck,今仗充分印證!盡力打球,全力以赴,贏也好輸也好,這才是籃球員的態度;有誰在賽前估到綠軍今場可以贏波,但他們以實力做到了!

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拿出男人的尊嚴來!

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今早起床看東岸決賽的球迷,相信大部份都會如我一樣,半場時口中唸唸有詞,然後熄電視,不用上班的會繼續瞓,返緊工的專心工作,或者去食個早餐,總之不再眷戀這場比賽。比分可以說話,半場輸41分,全場輸44分,前者是季後賽紀錄,後者是東岸決賽紀錄,也是首名種籽史上最大敗仗。球迷看到沒有心機,是正常事。加上塞爾特人的Isaiah Thomas未打完上半場已傷出,更有傳他可能因臀傷而缺席餘下賽事,就算Gerald Green賽後仍不肯認輸,堅持他們之前對公牛也試過於主場先輸兩場,可是大家心中明白,騎士,怎會是公牛可以相比?

賽前15分鐘,聯盟公佈今季一系列獎項的最後名單,當中最矚目的當然是MVP 的最後名單,James Harden及Russell Westbrook是當然之列,可是餘下一個位置,有點意外,因為不是騎士的LBJ,而是馬刺的Kawhi Leonard;當然了,我認為這個名單很合理,可是對LBJ及騎士fans來說,想法應該不一樣。這個名單毋寧是最好的「助燃劑」,將騎士本已高昂的士氣帶到去頂點,也將LBJ的專注力再次提高,多個網站賽後都將他那記「追block」播了又播,證明了一件事,就算MVP有沒有他份也好,環顧聯盟,他仍是當今最好的球員。

http://www.espn.com/blog/nba/post/_/id/32249/2017-nba-awards-finalists

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上陣33分鐘,而逾6成命中率取得30分,7個助攻4籃板,外送3個封波,+/-值是驚人的+46,而我懷疑當他把Avery Bradley的上籃掃走後,全個球場的綠軍,都已經認輸。LBJ賽後的說話也非常漂亮:「我沒有看過那(MVP)名單,我的工作是每晚都盡力成為隊上的MVP,我知我交出甚麼表現,聯盟也應該知道。」以「大帝」的性格,自2008年起首次失落MVP最後名單這件事,肯定會引以為恥吧。



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正如馬刺上仗大敗,我怒斥球隊上下根本沒想過贏波,打從第一分鐘已揮舞白旗,今仗塞爾特人其實也是一樣;而隊中最有鬥志的,正是自言把LBJ當成「普通人」的新仔Jaylen Brown,初生之犢不畏「帝」,攻入生涯新高19分,也是隊中最鬥志昂揚的一位。Avery Bradley也相當自責,「極之羞恥!無論是一個男人,一支球隊,我們回應的方式已表達了一切。」的的確確,作為東岸一哥,主場慘敗86:130,最多落後50分,實在是一敗塗地,面子全無。

回頭看看,2月時的LBJ異常焦急,要射手,也要playmaker,就如當年《Space Jam》中的怪物隊,吸盡對手功力為己用,對像當然不是東岸諸公,而是西岸的大敵勇士。看騎士的戰術,在高位單擋後切入,吸引包括後外傳,兩至三個射手分別處於底線及45度角,用盡球場闊度;而防守時對綠軍的小球由外圍到包夾,通通都是項莊舞劍,意在金州。有不少球迷很討厭這種「組強隊」的作風,我當然也不喜歡,但在現時的大氣候下,講甚麼都是不智,只能等新的勞資合約開始,更多超級球星因為金錢而留在母會,聯盟才會逐漸回復生態平衡。

LBJ的實力不用懷疑,但他太聰明了,既擅計算,也清楚遊戲規則,針對球隊弱點,針對勇士的實力,找來不同隊友,圍繞在他身邊,發揮出最大功效。本來勇士是透過選秀及交易而來,其組隊過程無可挑剔,當他們獲KD加盟後,也成了另一支「組強隊」的球隊,KD固然脫不了抱大腿之名,勇士在球迷心目中的地位也下降了不少,也間接令LBJ的做法更合理。是對是錯,每個人自有睇法,畢竟不少人眼中都只有總冠軍,要是勇騎再贏多幾次冠軍,就足以令批評者收聲。

近日我也見不少球迷或球評把LBJ「抬上」MJ的地位,因為其數據已非常接近。可是我是很固執的,在我心目中,MJ還是那個最後伸長手入樽KO怪獸的MJ,其「籃球之神」地位還是無可代替。

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綠軍今日手氣的確不好,但每一支「小球球隊」也會面對同一問題,勇士射不入可以靠防守,玩入楔;火箭也有James Harden和Lou Williams的單打;騎士更加是兩者結合,有LBJ及Kyrie以一敵三,要打焦土戰玩防守也擅長,上季總決賽能夠連追三場,就是最好證明。現在的綠軍就在半路,射手不夠,防守也不強,IT的進攻能力高強,但礙於身型,必須要有更多幫手,而正如綠軍教練Brad Stevens所說,其傷勢本就由巫師第6戰而起,打到搶7才勝出,令全隊損耗極大,與以逸待勞的騎士對碰,變得更落下風。

「你不想做一件事,會找一個藉口;你想做一件事,會找一個理由。」如果我是Brad Stevens,會把J.R. Smith那段扮掃地(sweep)的片段,播一百幾十次給綠軍球員看,刺激一下他們的鬥志;打爛戰術板也好,穿黑衫也好,至少也要讓敵人知道不會未打先輸。或者手握狀元籤,加上傳媒吹奏Gordon Hayward有望到來,令綠軍相信他們的未來會更好,可是人生應該活在當下,綠軍將士們,第三戰先拿出男人的尊嚴來吧!

這才是季後賽籃球!

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勇士贏得有點運氣,例如Stephen Curry尾段那球擦板三分;爵士也輸得太過大意,包括今季有望挑戰最佳防守球員的高拔(Rudy Gobert),最後選擇夾擊近三分線的杜蘭特(Kevin Durant),卻沒有與隊友溝通,結果讓籃下的伊古達拉(Andre Iguodala)走空輕鬆入樽,大局已定。可是比起第一仗,爵士至少將比賽帶到最後三分鐘,仍是有機會取勝,如非開局太差,戰情或者已不一樣。

其實今日兩場都同樣精采,打頭陣的巫師對塞爾特人,比數懸殊,但張力十足,可說是典型的東岸賽事。兩個Kelly爆衝突,更是有點當年紐約人對熱火的味道。綠軍的Kelly Olynyk曾以一招「鎖肩手」來令騎士的Kevin Love甩骹,也試過專登「晾起」巫師的禾爾(John Wall),說他是茅柴不過份;不過這次引爆的單擋,其實又不算太過份,起碼在季後賽,這個尺度相當合理。Kelly Oubre Jr.明顯輸經驗,大力一推以致Flagrant 2即時離場;首兩戰他都成功扮演板凳奇兵,藉外圍投射取得12分,其活力也令綠軍相當頭痛,今仗被逐之餘,更肯定會追加停賽,在寸土必爭的季後賽中,自損實力,愚不可及。

 

 



 

C_CKyoyXYAA9d2u.jpg largeC_CXU9EWsAA7380.jpg large綠軍今仗輸波,主因當然是內線被打爆,籃板輸38:50之餘,也見到巫師眾將盡情進攻禁區,J.Wall和Marcin Gortat幾乎是表演式的上籃和補籃,就連「拆你屋」也出現,今仗綠軍就似之前面對公牛時般,幾乎只能看住巫師肆虐。最後巫師在顏色地帶攻入56分,剛好是綠軍的一倍,快攻得分也是14:6,幾乎在各項數據都全面壓勝。上戰講過巫師用得太少兩位季中加盟的奇兵,當今戰綠軍防守處於被動,被迫收窄防線,Bojan Bogdanovic就盡情發炮,包括4球三分波,全場取得19分,更重要是有10個籃板及2次助攻,成為後備席上最強火力。

也許是看慣九十年代籃球,No easy basket深入腦海,尤其是東岸的一眾勁旅,無不以嚴防起家,所以巫師今仗打來奮不顧身,血性籃球叫人興奮。以大爆小不是英雄,如J.Wall飛身封走K.Olynyk的射球,才真的值得拍掌。強如勇士,上季也未竟全功,就是因為季後賽的防守激烈,難以在如常規賽般逢射必入。綠軍的內線缺口太大,如我是Brad Stevens教練,一定會派更多人去挑戰M.Gortat,而不是賀福特(Al Horford)般球球拉出去遠射;這種進攻只會令巫師守得更輕鬆,如未平衡內外進攻的比重,綠軍難以在客場偷雞。首圈鷹隊前鋒Paul Millsap就投訴,巫師打來如MMA,充滿肢體碰撞,每次籃底進攻都如打仗,但這才是季後賽的常態,難道仍會有眼神防守,任你上籃?"I guess that’s playoff basketball. We don’t like them and they don’t like us."上仗射入53分,今仗卻受制於巫師的硬朗防守,只得13分的I湯馬士(Isaiah Thomas)也明白這道理──歡迎來到季後賽,現在留下的,已經沒有軟腳蟹。我相信調整後的塞爾特人,下仗會有不同表現,這也解釋了為何大量數據仍支持綠軍出線。



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談到客場取勝,今日的爵士幾乎做到。聯盟第一的防守,面對面對聯盟第一的進攻,矛盾戰最後贏家仍是進攻一方,但比起上仗第四節就被拋離,今仗爵士在缺少正選控衛佐治希爾(George Hill)下,能夠半步不讓,實在難得。爵士防守的絕招之一是全場壓迫,也經常待球在邊線附近時包夾,藉以令敵人胡亂起手或射失,可是今場卻變成致命失誤;餘下1分45秒,當時爵士落後7分,R.Gobert上前想包夾在右手邊近三分線的KD,可是隊友不為意沒有守住Iggy,結果後者走向籃下,KD也即時傳球,最後一記入樽,將比分拉開至111:102,比賽才算大局已定。

很多人認為KD加入破壞了勇士本來的默契,甚至形容他是唯一可以「守住Curry的男人」,可是今仗就見到KD的作用。不是全隊最高的25分,而是那7次助攻,與S.Curry一樣是球隊最高。初段變身三分射手的Draymond Green可能有些肌肉酸痛,經物理治療師推拿一輪後,仍是困擾着他,結果第四節一度要躺在地上,幾乎以為他成為今個季後賽的另一員傷兵,幸好之後沒有大礙,但明顯速度減慢。KD卻成功補上空缺,無論是入楔後的外傳,或者高位分波,通通做得出色,以Point Forward身份幫助勇士。自他傷癒復出後,與「浪花兄弟」的默契更好,KD傾向多做防守及分波,讓S.Curry恢復了最大球權,加上Iggy回勇,整支勇士的攻守都上了層樓。今仗贏得不輕鬆,但起碼達成保全主場的目標,但失誤數字又回升,是最大隱憂。

或者對勇士和騎士來說,超班的實力令他們目前都未受真正考驗,開始有點輕敵情況出現,像班尼斯(Matt Barnes)說出寧願對快艇好過爵士,因為LA的夜生活比鹽湖城精采;以及K艾榮(Kyrie Irving)在領先2:0後,公開宣佈要盡快「直落四」掃走速龍,以獲得近一星期的休息。這等挑釁言論,就如LBJ在伊巴卡(Serge Ibaka)面前,先把籃球在手中轉一圈才起手射三分一樣,相當不智。或者騎士已忘記了上季也是領先2:0,之後作客速龍時連輸兩場的情節;要是太過輕敵,分分鐘令總決賽之門提早關上。不過我相信爵士給予勇士的考驗,會比速龍給予騎士為多,不是因為騎士勝過勇士,而是爵士極有紀律,整體表現不俗,如果對住火箭或馬刺,分分鐘也可以令對手頭痛萬分。爵士能夠去到次圈,當然已是達標,以他們的紀律和主場威力來看,只要在主場改善初段慢熱的毛病,未來兩仗至少一取得一勝。No Playoffs series truly begins until the road team wins a game.這又是Pat Riley的另一金句,目前只有火箭做到,下一支客場取勝的球隊會是誰?

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留?走?風城的十字路口

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最近睇波太多,有點混亂,有時想着球星B,下筆卻錯寫球星V,不一而足。可是看公牛落敗的比賽,卻可以肯定不會搞錯兩位少帥:綠色的Brad Stevens和紅色的Fred Hoiberg。兩人都年少有為,前者剛剛男人四十,後者也只大四歲,加上同是由大學教練出身,走的路有點似。可是在兩軍接戰的最後一仗,卻有極大落差,主場的公牛居然被塞爾特人足足在三分線外起手39次,射入16球,以41%命中率取得48分,全隊塞爾特人,就只有中鋒Tyler Zeller沒有射三分,一個小球陣,將公牛剪皮拆骨,狂勝22分下,直落贏四場成功晉級。

Brad Stevens是聯盟有名的戰術大師,首兩戰面對公牛的防守陣,結果連輸兩場,一方面因為進攻上受制,另一方面也因為隊中主將Isaiah Thomas受喪妹之痛影響,發揮不如理想。在今個系列賽,I.Thomas平均只得23分,命中率為43%,比起常規賽的28.9分下跌不少;其中在三分波上面的影響最大,雖然近四仗都贏波,但起手33次只入5球,明顯心神恍惚。正如教練B.Stevens賽後所說,Bigger things than basketball happened,所以在周日深夜開打的塞爾特人對巫師第一戰,已預計或者會少了要趕回西雅圖出席喪禮的I.Thomas,而無論如何,球隊也會繼續支持這位小巨人,但在籃球比賽角度分析,少了這位主力,對綠軍一定有影響。

面對住公牛的嚴防,加上需要更多人去分擔控球責任,所以B.Stevens在第三戰就把「入樽王」Gerald Green任正選,以Al Horford為中鋒,一大四細將來用活力去扯散公牛的防線,收到效果;加上公牛主力控衛Rajon Rondo受傷,頂上的Isaiah Canaan縱使得分上可填補部份空缺,但防守和控制球賽節奏都差太遠。當綠軍以「小球陣」來反攻,高大的公牛球員就如麻鷹捉雞仔般手忙腳亂,35歲的Dwyane Wade也完全跟不上節奏,今仗只打了19分鐘,留下射10中1的數據。公牛完全跟不上綠軍的快速節奏,主場大敗22分,一眾主力甚至沒有戰至最後,令聯合中心的公牛迷都只能扳住面離開,並猜想下季開始,一班球員會否全換了人。

Gerald Green正選上陣,綠軍四戰皆勝,Fred Hoiberg手上本有三條煙,可是一傷一殘,就連本來健康的Jimmy Butler也戰至左膝酸痛,拚搏萬分下取得23分及7個籃板,但真的獨力難支了。《芝加哥太陽報》的記者Rick Morrissey賽後非常老實,指慶幸比賽終於完結,不用再看公牛那一團糟的防守;他也提到賽後有記者問Jimmy Butler,公牛是否接近東岸頂尖球隊,而J.Butler只能無奈回答:「我真的不懂回答。我覺得我們可能是,但這問題還是要讓(高層)來說,他們才知我們究竟是否需要增兵。」(2分17秒開始)這番話,無異是失望之極的最後通牒。



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Fred Hoiberg的強項肯定不是防守,而公牛的標誌卻絕不會是進攻;在一開始就錯配下,公牛經過艱難的一季,而終於躋進季後賽,也慶幸朗度打出最佳水準,才有初段的兩勝,可是當歡呼聲靜了下來,公牛始終要面對現實,就是要打出F.Hoiberg心目中的籃球,公牛必須要換血,D.Wade肯定不會留低,而R.Rondo也未必適合,就連J.Butler這位全面的球星,要他領軍打出快節奏、高強度的「凱保籃球」,也不知是否適合。

由薪資去看,JB合約到2020年,RR也有一年約,至於D.Wade則可以在季後跳出合約,趁未完全老退前再追求一紙2+1或3+1合約;還會留下的尚有Robin Lopez(合約到2019年)、Nikola Mirotic(一年約/Qualifying offer)和MCW(都是一年約/Qualifying offer),換言之公牛也有極大空間去改造球隊;來到十字路口,究竟如何取捨,真的要看公牛高層的想法。我最好奇是R.Rondo,這位可能是聯盟最聰明的控衛,究竟如何走過季中的內訌,在季尾成為公牛越打越好的關鍵人物?就算傷出,據報他也一直努力與訓練員找方法復出,完全是當年效力綠軍對熱火時,戰至甩骹仍勉強上陣的英勇,若果維持這態度,相信大把球隊會搶人。

勒邦占士(LeBron James)及他的騎士實在太過強大,所以意圖挑戰的速龍和巫師都積極增兵,至於綠軍則是相信自己,待最適合的時機才出手。反觀公牛和溜馬由昔日與LBJ在東岸決賽鬥到不相上下,到今日的首圈出局,完全是天與地的分別;JB與Paul George一樣,交出甚至是110%,JB今仗中途還要接受治療,帶傷苦戰,就知如何孤立無援。據講PG已狠下心一定會離開溜馬,改穿湖人戰衣;若果公牛不想一無所有,放走了Derrick Rose後再損失JB,必定要趁夏天找到幫手。其實我更想知道,公牛高層是否真的非凱保不用?還是應該更狠心一點,連Gar Forman和John Paxson等也一併裁掉?相比其他幾支東岸前列球隊,公牛沒有明確方向,風格也不突出,不止教練有責任,負責買賣球員的辦公室高層也有責任。在比賽尾段,全場球迷高呼Fire Hoiberg,鏡頭所見,就連Brad Stevens也忍不住唸唸有詞,暗叫shut up,其實球迷應該想想,這支錯配公牛的罪人,絕不會是凱保一個。難道紐約人炒掉Jeff Hornacek就可重生?

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晉級的塞爾特人,周日深夜就要出戰巫師,後者的雙槍組合越打越好,其中John Wall更如同東岸版的Damian Lillard,要藉季後賽證明自己也同樣是聯盟頂級後衛,不會遜於Stephen Curry、Russell Westbrook和James Harden太多。雖然綠軍的排名比巫師為高,在此系列賽也有主場之利,可是球隊的核心主力難以集中,戰力必受影響,而對公牛沿用的小球陣,恐怕也難在巫師身上佔到便宣。巫師圖謀甚大,在季尾接連簽入Bojan Bogdanovic和Brandon Jennings,整體戰力更上層樓,可惜Paul Pierce已經改投快艇,否則陣容更為可怕。剛戰巫師的後場雙槍合轟73分,並且有11次助攻及7次偷波,當中禾爾的chase down block又建一功,簡直是打爆鷹隊,無論攻守都大勇大熟。

在季後賽開打前,本來我預計綠軍會是上風一方,但I.Thomas悲悼之下,巫師爆冷的機會大為提高。關鍵將會是第一戰,若果I.Thomas真的缺陣,或者打不出水準,那一向不擅作客的巫師就有機會偷到一勝,戰局將完全扭轉。Al Horford能否頂住巫師內線雙M:Marcin Gortat及Markieff Morris,會是另一關鍵,無論誰人勝出,都至少要六戰才可分勝負,比另一邊廂的騎士對速龍,相信會精采得多。

籃球天才的自我救贖

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只見9號的Rajon Rondo左手運球殺入籃底,然後把球向前一fake,綠軍的Kelly Olynyk不由自主跳起,然後Rondo漂亮轉身,右手一拋,籃球撞板入籃。主場球迷對這個「招牌動作」必定不陌生,因為他曾是球隊捧起總冠軍的功臣,也是公認的籃球天才,可惜一度迷途失控,今季來到公牛隊,歷經幾番風雨,好不容易入到季後賽,終於有機會自我救贖。

說朗度是天才,絕不為過,之前也分享過一條他效力帝王時的影片,當時帝王領先91:88,餘下1.9秒由鷹隊在前場發邊線球,朗度非常有信心,要吉辛斯(DeMarcus Cousins)走到空無一人的底線企位,後者不明就裏照辦,結果,鷹隊單擋完一輪後,真的想讓Paul Millsap到該位置接波,但因D.Cousins早已站在該處,發球的Thabo Sefolosha只能匆忙交給別人,鷹隊組織不了攻勢,胡亂起手不入,目送帝王勝出。R.Rondo就是如此,聰明大膽,記憶力強,轉數快,在聯盟,任何一支球隊都有上百套戰術,他卻能將之一一記入腦中,快速分析出因應的戰術去應對,對鷹隊就是其中一個例子,難怪將綠軍那幾年,就算身邊是名人堂級的Paul Pierce、Ray Allen及Kevin Garnett,還是顯出身價,也讓幾位名將聽他指揮。

我有位隊友很好波,雖未去到天才的級數,可是無論是籃下或兩邊轉身,都威力十足,可是有個很差勁的缺點,就是成日揀波打,覺得對手太弱就不認真,覺得隊友未去到那個水平也是,不過為人和善,所以我們也沒有甚麼,依然老友。可是R.Rondo就麻煩得多,08年在塞爾特人雖助球隊贏得總冠軍,但去到最後,卻是不歡而散,之後無論是小馬或帝王,都是一季就走,不是與隊友不合,就是和教練爭吵,某程度上和他的舊隊友D.Cousins非常相似,如非被貼上「難以相處」、「反叛球員」的標籤,以其身手早就會獲一紙長約,而非以2年2,800萬成為公牛兵。

四次入選明星賽,兩次成為最佳防守一隊,贏過總冠軍,也四次在助攻榜領先群雄,除了遠射經常失靈,R.Rondo攻守都沒有太大的弱點;可是今年已31歲,加上斷過ACL,速度和爆發力都不如前,所以招牌的快速入楔單手fake波令對手跳起已不多見,遠射也開始「可靠」起來,有點Jason Kidd生涯中後段的味道。

在一月初的時候,R.Rondo再次爆發,公開批評Jimmy Butler及Dwyane Wade沒有領袖才能,結果輪流被雪,加上之後交易送走熱血的Taj Gibson,我也以為公牛會就此玩完;豈料季尾爭入季後賽下,全隊上下一心,加上D.Wade傷出也讓R.Rondo重新接管球權,而Fred Hoiberg開始把Paul Zipser及Bobby Portis用得更好,也讓整支公牛的實力不跌反升。就算D.Wade復出,也不再似之前般經常要波,與JB多是讓R.Rondo發辦,整體的默契上了層樓。

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今場比賽,着實殘忍,公牛打出今季最好的防守,塞爾特人卻讓人失望,不是「忍痛」上陣的Isaiah Thomas,而是他的一班隊友,沒人挺身而出幫忙;I.Thomas完全是陷身天羅地網,切入博foul不斷被撞倒地,尤其是第四節餘下7分多鐘那球,JB簡直是排球殺波般將I.Thomas的上籃封阻;如要鏟到籃底後外傳,又被R.Rondo洞悉傳球路線,偷走籃球。見到要兩面作戰的主將奮不顧身,綠軍上下人等卻連火都沒有,完全沒有破釜沈舟的氣勢;綠軍的Avery Bradley賽後也憤憤不平,認為隊友都太早認輸,他也表示聽到朗度叫嚷:「Yeah,他們(塞爾特人)放棄了,他們放棄了!」可是球隊卻沒有人企出來反駁,最後主場自然大敗。當中被寄予厚望的Al Hortford只得7分及11個籃板,完全守不住籃下,進攻也射波多過爆籃,hea味十足;反而後備上陣的Kelly Olynyk夠搏命,與Jae Crowder努力頂位,可惜Robin Lopez太巨型,作用有限。如非Nikola Mirotic三分波操之過急,公牛或者贏得更多。Isaiah Thomas賽後還要趕回西雅圖出席喪禮,之後匆匆到芝加哥作客,狀態一定不會好,綠軍的隊友要到何時才醒覺?

今日三場比賽,快艇及速龍兩支首場爆冷落敗的球隊,都扳回一城,只有塞爾特人再吃敗仗。看今仗公牛的包夾快速到位,看J.Butler及R.Rondo加起來的9次偷波,難怪不少網友都話,騎士是故意跌落第二位,因為公牛實在太難纏了。這當然是說笑,但也反映了公牛絕非一般的第八種籽。如非季中內訌風波,單是球隊的三巨頭已保證了50勝。R.Rondo已浪費了太多時間,他的最大敵人,一直是自己那恃才傲物的心魔,今次難得趕及在季後賽前克服手腕傷患復出,又能在老東家塞爾特人的球迷面前證明自己,真是千載難逢的機會。R.Rondo打回昔日的最高水準,交出10次或以上助攻,更是自2012年東岸決賽後首次;只要控制自己的情緒,繼續帶領公牛,不讓綠軍成為另一支1993年的太陽,先輸兩場主場後仍能反勝出線的第一種籽,那絕對是次完美的自我救贖。要是真的再次殺入總決賽,那以Playoff Rondo和閃電俠的季後賽經驗,造出一次史無前例的「黑八傳奇」又有何不可?

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運動史上最偉大的演出

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在季後賽呈現的,從來都是另一個世界,正如今日輸波的鷹隊主將Paul Millsap賽後抱怨,巫師打的不是籃球,而是MMA,令我不禁失笑。大約他昨天看了鷹隊字母哥封波後大叫而被判犯規,以為今日球證也會是如此矯枉過正,誰知Marcin Gortat入樽後大力把他一掌推開,再來粗口手勢,卻沒有被判「惡意犯規」離場,所以大叫不公罷了。來到「第二季」,每支球隊為爭勝都沒有人情可言,見弱點就全力進攻,務求打爆為止,為的就是確保晉級。正如今日公牛將塞爾特撞低,就是把握了綠軍的內線弱點,至於火箭大勝雷霆,就再次證明了,籃球最重要的畢竟不只是自己要打場好波,而是讓隊友也一起發威。

巫師的內線勝過鷹隊很多?很多認為只是五五波,可是Dwight Howard表現出來的拼勁,完全不似是打緊季後賽;7分和14個籃板看似合格,實際上是他在籃下完全沒有了昔日的震懾力,不止是M.Gortat衝擊,或者是Markieff Morris在籃下看似輕鬆地取下21分,而是看到John Wall 風馳電掣上完籃,轉頭又殺入顏色地帶,交了走到籃下接應的隊友,殺死鷹隊的不是其32分,而是那14次助攻,造就了54分禁區得分。鷹隊擁兩個明星內線球員,最後卻是大開禁區,讓巫師眾將予取予求,「波蘭大槌」不斷「拆你屋」,「超人」得過睇字,反觀主隊卻是全力守護,J.Wall飛身將Dennis Schroder的上籃封板當然漂亮,而看M.Morris一次一次的封波,用激情燃亮全隊,就知道有時打波天賦固然重要,但更重要還是求勝的意志。114:107的比分,反映了巫師與鷹隊的差距。



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至於火箭贏雷霆一仗,打完三節球賽已幾乎放了雪櫃。當你見到Patrick Beverley也取得季後賽新高21分及10個籃板,就知道火箭多麼可怕,加上James Harden的 37分及9次助攻,火力全開下118:87把雷霆徹底轟碎。MVP大戰看來優勝劣敗,因為Russell Westbrook的22分、11個籃板及7次助攻,未能換來勝仗,而最重要是球隊隨住火箭的節奏起舞,全場高達81次出手(火箭是91次),越打越快,單是韋少就有23次(中6),結果鏡頭下見到大多雷霆的進攻根本未佔好位,或者是太心急,胡亂起手;反而火箭在三分失靈下(33中10,只得30.3%),迪安東尼教練就以Pick & Roll或入楔分波,來將攻勢於內線起動,而後備中鋒Nene 也不負所託,射8中7取得15分,幫助火箭拉開距離。

今仗火箭其實有點失準,靠的是J.Harden判斷到隊友手緊,在A.Roberson防守一鬆時就自己起手,到對其防守收緊又改為傳波,讓其他隊友打得輕鬆,反觀R.Westbrook老毛病又出現,太想靠自己一個人追上,反而忘了隊友,而造波的功力一向有高低,來到季後賽就更被放大。當然了,雷霆眾將的進攻處理也可以做得更好,有許多無壓力的起手都不入,但最重要的還是不要和火箭鬥快鬥攻,否則贏面很低,這是教練Billy Donovan的責任了。



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談到被放大的弱點,塞爾特人應該是最明顯的一隊。在四月對騎士的東岸大戰中,看到LBJ與他的隊友一次又一次殺入中路,明顯見到Al Hortford一人之力無法應付;更糟是籃板搶不了,讓騎士一次又一次補中。綠軍雖是東岸一哥,但籃板極差,Rebound %平均是48.5%,排在尾四,平均每場比對手搶少2.5個。今仗對住公牛就極為誇張,公牛的籃板數是53個,塞爾特人是36個,雙方足足差了17個,於是公牛幾乎每次射失都有第二次進攻機會,尤其是Rajon Rondo及Dwyane Wade都是擅搶籃板的後衛,結果兩人就拉下12個籃板,包括5個進攻籃板,難怪second chance points也以23:15力壓主隊。

綠軍早知自己的問題,平常他們會靠Isaiah Thomas在第四節發力,克服身高不足,取得勝利,可是今日對這位「小巨人」來說,實在不是合適作賽的日子,事實上,剛經歷喪妹之痛,我真的不知道I.Thomas如何能夠忍住悲傷,披甲上陣。就連綠軍教練Brad Stevens也承認,他們全隊都支持其決定,要是他真的要離隊處理其妹身後事,也一樣支持。可是I.Thomas心知球隊這一刻需要他留下,所以在妹妹過身後的翌日,他依舊作賽。

ESPN在twitter上載了I.Thomas今仗穿着的Kobe籃球鞋,上面寫住妹妹的名字及出事的日期,以及寫上I Love You。由賽前的默哀到I.Thomas罕有地射失第一個罰球,所有球迷都知道,他只是把傷痛壓下,強忍淚水,為了球隊和隊友而比賽。正如ESPN對相片的抽述:Bigger Than Basketball,我實在難以再挑剔綠軍或I.Thomas甚麼。在R.Rondo和J.Butler全力防守下,蛇無頭的塞爾特人縱使戰至最後一刻,並於最後7秒追到只落後102:104,無奈J.Butler沒有再失罰球,兩罰全中下判了綠軍死刑。第四節之王也取得12分,五罰全中,並有2次助攻,可是這不足以讓綠軍贏波,因為J.Butler在最後一節也取得15分,加上活力十足的Bobby Portis的8分,最後一日才落實季後賽資格的公牛繼續那股飢渴,專業的運動員不容許惻隱之心,一頭就將綠軍撞低。

可是有誰能夠怪I.Thomas?賽前一小時的練習仍忍不住垂淚,雙目通紅的他,卻能強忍一切,取得全場最高的33分,上陣足足38分鐘,每一分都是無比沉重,用投籃來代替淚水,將全城的求勝欲望和喪妹之痛一肩擔起。5呎9吋身軀,2011年選秀最後一位當選,今日能夠成為東岸一哥的頭號球星,憑藉的正是無比勇氣,以及過人意志。

“He was incredible,” Celtics coach Brad Stevens said. “He’s an amazing, amazing player. [An] amazing person. Days won’t get easier for him, but he somehow plays like that.”

在主場點點綠光的打氣聲中,今晚的Isaiah Thomas,有着最沉重也最高大的身影;堅強如鋼鐵的意志,這大概是運動史上最偉大的演出,勝負,又算得了甚麼呢?生死由天,人生無常,努力活下去,才是對死者最大的回報。

 

騎士綠軍首圈有危機?

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來到東岸分析,大家最關心的當然是衛冕的騎士會否有「黑7」危機,尤其是LBJ超負荷下球隊仍持續不振,令人非常擔心。至於在最後一天力壓騎士成為東岸一哥,塞爾特人碰上難纏之極的公牛隊,未必如想像中易打。雙雄出擊,會否在首圈就遭遇滑鐵盧,還是餘子碌碌,注定東岸決賽見?

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1塞爾特人(53勝29負)vs 8 公牛(41勝41負)

常規賽交手:兩軍戰成2:2

焦點:「第4節先生」Isaiah Thomas vs「關鍵先生」Jimmy Butler

X-factor:Dwyane Wade復出會否影響公牛進攻

預測:塞爾特人贏4:1

塞爾特人可說是全聯盟對自己最有信心的球隊,在轉會交易死線前仍不急於出手,按照步伐,Danny Ainge和Brad Stevens讓子弟兵逐步成長,當I.Thomas多次以表現證明當初看走眼的人有多錯,綠軍也在季尾再次讓人跌眼鏡,力壓騎士成為東岸一哥。綠軍內線實力不足,但Avery Bradley足夠讓Jimmy Butler頭痛不已。只要Al Hortford有正常發揮,綠軍以整體戰力仍可順利過關。最重要還是I.Thomas要證明自己在季後賽還能發揮平均30分、第四節挺身而出的殺手本色。

公牛在季尾氣勢正盛,與Dwyane Wade養傷不無關係,「閃電俠」缺陣下,不致出現三個和尚爭水飲的情形,Rajon Rondo控球,Jimmy Butler取分,合作無間;來到季後賽,一個得分點不足以言勝,也需要閃電俠的經驗,但球權如何均分,會是最大問題。放走了Taj Gibson,公牛鋒線仍有大堆好手,Nikola Mirotic、Bobby Portis和Paul Zipser,加上中鋒Robin Lopez,是爭勝的重要籌碼,可惜論到戰術修為及臨場調動,Fred Hoiberg都非B.Stevens的對手,除非公牛三子能夠各自打出最高水準,否則綠軍可於五場內解決對手。



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2騎士(51勝31負)vs 7溜馬(42勝40負)

常規賽交手:騎士勝3:1

焦點:LBJ vs PG的全能前鋒對決

X-factor:Lance Stephenson

預測:騎士贏4:2

本月兩軍在常規賽的最後一次交手,隱隱有之前熱火對溜馬的東岸決賽影子,結果騎士要戰至雙加時才以135:130勝出,LBJ及PG分別取得41及43分,完全是季後賽式的你一拳我一腳,精采萬分。其實兩隊同樣令人失望,溜馬的陣容不算差,可是要到最後一日才落實季後賽資格,難怪Paul George會鬧爆球隊決心不足,至於騎士更是跌跌撞撞,季尾四連敗而失卻一哥資格,主力超負荷下仍是戰績不振,加上最重要的增兵Andrew Bogut一打即傷,結果這個「冠軍拼圖」換完再換,也令球隊大失預算。

話雖如此,以騎士的經驗和實力,只要Big 3有正常發揮,實在沒有敗理,對這支衛冕球隊來說,最重要是透過首圈「回魂」,找回王者霸氣,以及防守的拼勁。就算以三分波來掩蓋這問題,去到季後賽也肯定會遇上焦土戰,屆時三分打不開的話,就要靠防守狠勁。

要對抗騎士,最重要是有個人不怕「大帝」,溜馬就至少有兩個,比速龍和塞爾特人還要優勝,一個是PG,另一個當然是「吹神」Lance Stephenson,雖然後者麻煩多多,但季後賽正正需要這種人物,否則正路接戰,溜馬必輸。東岸首圈之中,這個對碰最可觀。

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3速龍(51勝31負)vs 6公鹿(42勝40負)

常規賽交手:速龍勝3:1

焦點:公鹿「字母哥」單挑速龍孖寶

X-factor:Serge Ibaka和P.J. Tucker

預測:速龍勝4:3

朋友問我今季最佳教練人選,我堅持火箭的迪帥勝出機會雖高,但公鹿的Jason Kidd其實更值得當選,因為要讓一支年輕球隊打入季後賽,難度絕對比想像中更高,看木狼和湖人的進程就可見一斑。

今次對碰,牌面當然以速龍為優,但他們有兩大隱憂,第一,Kyle Lowry手腕傷癒復出,幾場比賽下來,感覺是未有十足狀態,而他一向是射到準為止,或會影響部署;而教練Dwane Casey的用兵也一向為人詬病,今面對應變奇快的「hit me」傑特,肯定落於下風。

公鹿最大問題是場太弱,J.Kidd甚至要用Giannis Antetokounmpo來控球,明顯是對新人王熱門之一的Malcolm Brogdon信心不夠,而「殺人王」Matthew Dellavedova也不是能控制節奏的球員。但公鹿季尾刻意跌落第六,避開巫師而選速龍,相信是有信心突圍。能夠成為東岸正選明星球員,字母高在球隊五項主要統計都列第一,也全部打入聯盟前20名內,就算出動Serge Ibaka或P.J. Tucker,也未必能將其凍結。東岸四個系列賽,以本組合最有機會爆冷,而就算速龍勝出,相信也要打足七場才能馴服初生之犢。

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4巫師(49勝33負)vs 5鷹隊(43勝39負)

常規賽交手:巫師勝3:1

焦點:John Wall能否證明自己是頂級後衛

X-factor:Bojan Bogdanovic

預測:巫師勝4:1

曾經的一線鷹,在球隊接連放走主力下,稱得上是頂級球員的,就只餘下Paul Millsap,而這位前鋒下季是否留隊,還是疑問。Dennis Schroder和Tim Hardaway Jr.這對後場組合,如何去看也不是巫師對手,難怪鷹隊不被看好晉級。我反而有點期待老將Jose Calderon在季後賽會否有發揮空間,因為他掌控節奏其實相當不錯。

ESPN預測巫師晉級的機會率是67%,這當然與大勇的J.Wall有關。「牆哥」今季打出生涯代表作,無論是得分(23.1)、助攻(10.7)及偷波(2.01)都是生涯新高,其拍檔Bradley Beal也有23.1分,兩人火力十足,而在最後階段羅致了在外圍發炮的Bojan Bogdanovic,以及從紐約人來投的Brandon Jennings,相當好用,尤其是前者提供逾4成的三分命中率,對拉開防守有極大作用,也讓速度奇高的「牆哥」有入楔空間。

我視巫師為最強黑馬,因為陣容完整,不過球隊重攻輕守,得分為109.2分,失分也高達107.4分,所以分差只為+1.8;聯同失分,對手的兩分及三分命中率均是最差的11位以內,是最大隱憂。要靠進攻去在季後賽贏波絕對不易,闊別一年後再入季後賽,巫師能否衝破近37年來未嘗打入岸區決賽的高牆,就看今季時有驚喜的「牆哥」,能否在教練Scott Brooks之助下,真真正正脫胎換骨了。

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煞科,才是真正開始

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有人歡喜有人愁,但今日滿面堆歡的,不代表可以笑到最後。常規賽打完,大批花生友嘲笑騎士,更多卻是為熱火抱不平,認為全世界大概只有NBA,可以容忍如此不公平的現象。兩位MVP熱門隔空鬥法,在最後一日繼續落場,而成為1.6倍奪標大熱門的勇士,也沒有放軟手腳,KD看來已有九成狀態,此起彼落,騎士卻是季尾走樣;兩軍能否總決賽三度會師?騎士能否成功衛冕?明日再談。今日先寫常規賽煞科種種。

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熱火死得不值

東岸789齊贏,結果溜馬依舊第7、之後是第8的公牛及第9的熱火,沒有奇蹟。很多球迷為熱火的轉變而驚歎,由1月13日開始,本來11勝30負的熱火大變身,最後獲得41勝41負,換言之下半季的戰績是30勝11負,環顧聯盟,只遜於32勝9負的勇士。可是命運不由人,在對賽成績不及公牛下,熱火既要贏波,但也要寄望公牛或溜馬輸波,可惜他們的對手都選擇留力,網隊事先張揚,之後鷹隊也表明收起主力,結果公牛及溜馬都順利大勝。今季輪休成為焦點,但來到生死關頭,這樣做是否合乎道德?聯盟會否改例要求球隊在某些場合不得留力?留力的定義是甚麼?這都是要解決的問題,否則球迷將會離NBA而去。

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騎士東岸第2例入總決賽

騎士仍然是東岸大熱門,但近態非常差勁,在最後的46場比賽,居然只得23勝23負,而去到最後一刻也在調整陣容,放棄了有紀律問題的Larry Sanders,從D-League找來後備中鋒Walter Tavares,並簽下Dahntay Jones,也見到球隊有多擔心衛冕之路。LBJ再次打出MVP級的球季,助攻及籃板都創生涯新高,可是上陣時間同樣高,每場上陣達37.8分鐘,是近六季的次高,只比12-13球季少一分鐘,可是LBJ今年已是32歲,就連背部吃一踭也痛得倒在地上,可見新傷舊患確成了「大帝」的隱憂。有球迷指騎士故意得第二而走線避開公牛,從戰績上確有可能,畢竟騎士今季對公牛四戰皆北,反而對溜馬獲三勝一負,就算在四月初的一戰要戰至加時,但點睇公牛都比溜馬難纏,單是Dwyane Wade + Jimmy Butler + Rajon Rondo已夠照。不過我更相信騎士並非故意走線,而是LBJ有點力不從心,結果才在季尾連戰連敗;剛好Lance Stephenson在季尾回到溜馬,他與LBJ再遇肯定是首圈焦點。騎士能否衛冕,就要看他餘下多少能量,可能Tyronn Lue師從Doc Rivers,難怪用人也嫌保守,就怕LBJ在季後賽難以再撐起球隊,幸好往績顯示,之前五次獲東岸第二,LBJ都能領球隊入總決賽,相信球迷可以放心吧。

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MVP之爭未落幕

西岸排名早定,除了第四及第五名。可是兩位MVP熱門沒有選擇輪休,其中韋斯卜克(Russell Westbrook)只打了不夠20分鐘,叫做保持狀態,也從「大O」接過名人堂特別獎,表揚他驚天的全季大三元,兼一季造出42次三雙的紀錄。那邊廂的夏登(James Harden)也沒有放鬆,足足打了35分鐘,更加造出另一次大三元,將火箭的戰績帶到上55勝。MVP之爭要到6月26日才揭曉,或者兩人首圈碰頭,會讓有份投票的百多位記者有更多頭緒也說不定。只要在這一刻我仍然認為J.Harden應該成為MVP,要不然就Co-MVP,乾脆讓兩人一齊得獎就好。能夠將火箭和隊友帶領到如此高度,與打破塵封55年的紀錄一樣值得嘉許。

快艇還是靠PP

快艇曾經是西岸強豪,但今季飽受傷患困擾,只能以西岸第四完成,更幾乎被爵士趕過。這個對賽實力相近,必定可觀,令老將皮雅斯(Paul Pierce)或者未必有太多上陣時間。其實39歲的PP仍有一定戰力,可是用得不多,或者李帥想在季後賽的重要關頭,才讓愛徒上陣。不要見PP的平均3.2分而掉而輕心,前季在巫師被人笑太老,可是季後賽對鷹隊的I called game技驚四座,來到19個球季的最後一章,會否再次展現威力?CP3經常獨力難支,Blake Griffin不夠穩定,看PP今日在全場球迷歡呼下幾乎喊出來,不禁叫人想起一年前在同月同日同地退休的Kobe Bryant,當年有誰估到Kobe在最後一戰會入60分,永遠不要低估老兵的決心,說不定PP就是快艇的救星,起碼在關鍵一擊,我會更信賴「真理」。

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KD歷劫歸來

勇士歷經風雨,加上KD受傷,一度令人擔心他們難以捲土重來,可是卡爾教練(Steve Kerr)把危變成機,把握KD養傷的機會,讓Stephen Curry及Andre Iguodala等找回狀態;而KD也在季尾適時復出,今日對湖人一戰,缺陣了19場的他表現勇猛,打了不夠30分鐘就取得29分及8個籃板,S.Curry亦輕鬆取得20分,而在KD傷出時頂上的小將Patrick McCaw也有13分,看來球隊上下都已為季後賽做好準備;近三季207勝39負,比公牛更犀利,但人家三連霸,勇士能否至少贏得兩冠?才是球迷最關心的地方。走出Comfort zone的KD將要為勇士帶來雙保險,在季後賽強大壓力下維持得分效能,才有望重拾光輝;當日離開雷霆,已無退路,全世界的焦點都會集中在35號身上,這或許會令30號有更大發揮空間。

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紐約雙雄噩夢未完

湖人最後的六場贏了五仗,對小將的成長可能是好事,不過如最後失落了前三選秀權,只會益了76人。談到76人,他們在煞科戰以一分之差不敵紐約人,不過後者卻是陰霾滿佈。可能是紐約的最後一戰,Melo只得15分,賽後更坦承難以再相信積遜(Phil Jackson),指球隊大有可能換走他。D.Rose重創,J.Noah出事,Melo會走,球隊四分五裂,管理層出醜不斷,紐約的明天會如何?或者全個聯盟,就只有網隊前景比紐約人更差,因為他們打得多差,選秀權都只是便宜了綠軍,讓後者有機會繼湖人後,第二支贏完總冠軍再獲狀元籤的球隊。究竟大蘋果受了甚麼詛咒,才會令兩支球隊的管理都如此差勁,如此令球迷難堪?